Llega la hora de la verdad en la Europa League. La hora de las eliminatorias. Los 24 equipos clasificados de la fase de grupos de la segunda máxima competición europea, y los ocho clubes procedentes de la Champions League, comienzan su camino hacia la final que se celebrará el 26 de mayo del 2021 en el Stadion Energa de Gdansk, Polonia.

 

Tres equipos españoles, la Real Sociedad, el Villarreal CF y el Granada CF estarán en la ronda de dieciseisavos de final de la competición, como los cuatro españoles que han pasado a los octavos de final de la Champions League, que también se celebrará en el mes de febrero. El sorteo de dieciseisavos, que tuvo lugar el pasado lunes 14 de diciembre en Nyon (Suiza), sede de la UEFA, no ha sido nada benévolo con los conjuntos españoles. Manchester United, SSC Napoli y RB Salzburgo serán los rivales de la Real Sociedad, Granada y Villarreal, respectivamente.

Los partidos de ida de dieciseisavos de final de la Europa League 2020/21 se celebrarán el 18 de febrero, mientras que la vuelta se disputará el 25 de febrero a excepción del Tottenham Hotspur – Wolfsberger AC, que se jugará el miércoles 24 de febrero de 2021. Todos los encuentros comenzarán a las 18:55 y las 21:00 (horario de España), como en la fase de grupos. El viernes 26 de febrero se sortearán los octavos de final de la segunda máxima competición europea.

Dieciseisavos de final de la Europa League

 

Real Sociedad – Manchester United

El Manchester United era, sin duda, uno de los rivales al que todos los equipos querían evitar a toda costa en el sorteo de dieciseisavos de final de la Europa League. Los ingleses no atraviesan su mejor momento, ya que han sido eliminados en la fase de grupos de la Champions League y ocupan el octavo puesto en la Premier League, pero siguen siendo un equipo temible en el fútbol europeo.

El conjunto dirigido por Ole Gunnar Solskjær, semifinalista en la pasada edición y campeón del torneo en 2017, cuenta con una plantilla de primer nivel con estrellas de la talla de Bruno Fernandes, Paul Pogba, Edinson Cavani o Marcus Rashford. Los ‘red devils’ son uno de los grandes favoritos para alcanzar la final por el título en e Gdansk, aunque antes tendrán que superar a la Real Sociedad de Imanol Alguacil.

Siete años después de que ambos equipos quedaran encuadrados en el mismo grupo de la Champions League, la Real Sociedad se volverá a ver las caras con el Manchester United en una competición europea. A pesar de conseguir la clasificación ‘in extremis’, con un gol del brasileño Willian José en el descuento del partido ante la SSC Napoli, el equipo dirigido por Imanol Alguacil tiene licencia para soñar en esta edición de la Europa League. El líder de LaLiga ha deslumbrado en la fase de grupos con un fútbol ofensivo que puede poner en muchos apuros a la frágil defensa de los ‘red devils’.

 La eliminatoria no será fácil, pero el conjunto txuriurdin tiene las armas suficientes para plantar cara a uno de los grandes aspirantes al título.

 

RB Salzburgo – Villarreal CF

Nadie dijo que el camino hacia la final de la Europa League 2020/21 iba a ser fácil para el Villarreal CF. A pesar de ser el único equipo español que era cabeza de serie en el sorteo, el conjunto dirigido por Unai Emery se enfrentará al RB Salzburgo, que, al igual que el Manchester United, llega a los dieciseisavos de final procedente de la Champions League.

El cuadro austriaco estuvo cerca de clasificarse para los octavos de final de la máxima competición continental, poniendo las cosas muy difíciles al Atlético de Madrid. Un equipo joven y eminentemente ofensivo que no contará con su principal estrella, Dominik Szoboszlai, ya que abandonará el club austríaco en el mercado de invierno. A pesar de ello, el Salzburgo es un rival muy incómodo.

El Villarreal CF parte como favorito en la eliminatoria de dieciseisavos de final ante el RB Salzburgo. El ‘submarino amarillo’ ya sabe lo que es ganar al equipo austriaco. Lo hizo en la temporada 2014/15, cuando ambos equipos se enfrentaron en esta misma ronda. En esta ocasión, el equipo castellonense afronta la eliminatoria tras completar una excelente fase de grupos, con un balance de cuatro victorias y un empate.

Además, Unai Emery es un gran conocer de la segunda máxima competición europea, ya que ganó tres veces el título al frente del Sevilla FC. El Villarreal está dispuesto a dar el salto en esta edición y luchar por el título después de quedarse a las puertas de final en 2004, 2011 y 2016. Para ello, primero tendrá que derrotar a un hueso duro de roer como es el Salzburgo.

 

Granada CF – SSC Napoli

Además de seguir sumando en la Liga Santander sueño europeo del Granada CF continuará en la ciudad italiana de Nápoles, donde se enfrentará a los ‘gli azzurri’ en el estadio Diego Armando Maradona en dieciseisavos de final de la Europa League. El conjunto dirigido por Gennaro Gattuso volverá a cruzarse en el camino de un equipo español en esta edición de segundo máxima competición europea, ya que se midió a la Real Sociedad en la fase de grupos. Los italianos parten como favoritos en esta eliminatoria desigual, aunque los nazaríes tienen mucho por ganar.

Napoli Champions League

El Napoli jugó los octavos de final de la Champions el año pasado (AP Photo y )

 

El equipo napolitano ha recuperado las sensaciones perdidas en la temporada pasada y cuenta con una plantilla plagada de jugadores de primer nivel como Fabián Ruiz, Lorenzo Insigne, Hirving Lozano o Dries Mertens. Un conjunto sólido atrás, pero que destaca por su potencial ofensivo, con múltiples alternativas en ataque. 

El Granada CF se medirá por primera vez a un equipo italiano. El conjunto nazarí, segundo de su grupo en su primera participación histórica en la competición europea, asume la eliminatoria de dieciseisavos de final como un premio, aunque buscará competir y dar la sorpresa ante uno de los candidatos al título. El cuadro de Diego Martínez ha dado muestras de su capacidad para competir al máximo nivel en la fase de grupos ante un equipo histórico como el PSV Eindhoven. De esta forma, la SSC Napoli supone un reto ilusionante para los andaluces, que son conscientes de la dificultad de la eliminatoria, pero que también saben que pueden competir contra cualquiera.

 

* Fotografía de Portada: Carlos Bacca goleando para el Villarreal. AP Photo/Alberto Saiz

 

Sobre el Autor
Por
Iván García

Iván nuestro experto en contenido deportivo, descubre en el blog de 888 Sport los entresijos del mundo del deporte. Su formación en sociología y su experiencia por casi una década trabajando en 888 contribuyen a que nos pueda dar una visión global de los aspectos competitivos del juego y coordinar la información sobre actualidad, estadística y Juego Responsable.